全球实时互动云第一股上市,声网的下一步是「实时互联网」创业

创业中国
声网是否能重现Twilio的故事?...

北京时间6月26日晚,全球实时互动云服务商声网Agora正式在美国纳斯达克挂牌交易,股票代码为“API”,当日股价涨幅超150%,市值超过50亿美元。

声网Agora上市的当下,正是全球疫情影响下,在线娱乐、在线教育、在线办公高歌猛进之时。国内,声网第一季度的营收水涨船高达到3,556万美元,同比增长166%。国外,竞品Twilio股价已翻了8倍,行业相关公司Zoom市值已超680亿美元。

不过,在赵斌看来,上市并非外界想象的“临时起意”,而是早已“计划之内”的既定安排。2019年拓展国际市场时发现海外用户对声网Agora的品牌认知不够,就规划了美国上市的进度,希望多一种“与海外客户更好沟通的方式”。
 

过去几年,“计划”似乎一直贯穿声网Agora这家公司:2013年,看到了实时互联网行业的未来巨大机会,从YY离职,赵斌“按规划”创办了一家实时互动云服务的公司——声网;认定RTC是一个技术驱动的行业,就“按计划”专心技术投入与研发,直到2019年每年的技术投入还超过30%,最终扛住了2020年疫情期间巨大流量的冲击,连续6年以来无全网事故;思考‘实时互动的本质是服务,而非功能’”,就“设计”了Pass的商业模式,开始‘等’来了教育、直播、IoT、金融等各类实时互动应用场景的爆发;判断未来实现实时互动的质量将具有重要意义,还“按计划”做出了全球首个实时音视频质量诊断分析产品――水晶球Agora Analytics。

某种程度上,这种“计划感”,往往是To B公司的特质。只有预判未来,才能最快速度甚至提前响应客户需求;只有多方计划,才能让客户更加合理、从容的规划自己面向用户的产品与服务。而在底层技术服务领域,这种“计划性”则更加重要,关乎一家公司的成长轨迹与未来。

那么,声网Agora的下一步“计划”又是什么?线索或许还埋在2015年,“实时互联网”的概念就写在了那一年的第一届RTC大会。现在,时隔五六年,第一批这样的应用或将出现。

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2020年第一季度营收达到3,556万美元,同比增长166%,并不一定在声网Agora的“计划”内。

新冠疫情如同一只黑天鹅,360度影响着中国互联网产业。这半年,有公司产品屡屡碰“冰”,业务骤减,止步不前;有公司产品如“火”般,星星之火,势能燎原。声网就是属于后者的一家公司。全球几十亿人被动的“关门闭户”,拿起手机,同时在线娱乐、办公或者教育。国内外历史罕见的在线用户量、再创新高的在线用户时长背后,提供音视频互动技术支持的声网也因此受益。

赵斌计划中的可能还是“实时互联网行业的未来巨大机会”。作为Webex的创始工程师、YY(欢聚时代)CTO,参与了公司创业和上市,2013年赵斌就预判音视频娱乐、远程办公、在线教育等行业未来的发展。

当下,声网AgoraSDK已经赋能社交直播、在线教育、游戏电竞、IoT、AR/VR、金融、保险、医疗、企业协作等10余行业,共计100多种场景。从初创至2020年3月31日,已有超180,000个应用在声网Agora的平台上注册。声网Agora的实时互动技术服务覆盖全球200多个国家和地区,并在当地提供技术和运营支持。使用声网Agora服务的企业包括小米、陌陌、新东方、晓黑板、The Meet Group、Kumu等遍布全球的巨头、独角兽及创业企业。

这一目标的达成,有赖于声网稳定可靠的技术。其实实时音视频互动技术具有很大的难度和复杂性,需要对每一秒钟的实时互动质量做保障。

一般来说,这些实时互动场景要求能同时支持大量用户同时使用服务,这就要求背后有一套高可靠性(reliable)、高可扩展性(scalable)、高可维护性(maintainable)的大型分布式系统。为此,声网Agora建立了覆盖在公共网络上的软件定义实时网SD-RTN™,在全球200多个协同定位数据中心运行,通过智能路由算法,实时调度,选择最优、最快的传输路径。这种全局路由优化在公共互联网上很难做到,因为它是去中心化,由不同电信运营商管理的。而通过SD-RTN™,在延迟和抗丢包方面,可实现比公共互联网更好的体验。

这套SD-RTN其突出的难点可以总结成两点:

一是实时互联网对质量的要求是近乎苛刻的。比如,声网平台每天高峰期数百万用户同时使用音视频服务,百万分之一的bug都会带来不小的影响。以教育为例,上课时音视频卡顿不仅有可能会带来教学质量差、师生投诉退款流失的风险,由此产生的拖堂、补课还会影响整体排课计划引起连锁反应。

二是互联网中包括网络、硬件、软件等绝大多数组件都是不完全可靠的:硬盘故障、服务器死机、交换机重启、机架断电、数据中心主干网故障,这些问题司空见惯。尤其在一个包含数万节点的大型分布式系统中,几乎每天都会有一批组件发生故障。

基于不可靠的组件、在全球范围内构建出一套极致可靠的大型分布式系统,来满足客户、用户实时音视频互动需求,这是非常有挑战的。分布式系统的原则和思路在学术和工业界都相似,如何从源头工程管理和工程实践上保证质量,也是很关键的。

为此,首先架构设计上,声网Agora的架构师团队在做架构演进设计是要考虑10X以上负荷。比如,如果平台在高峰期需要支持100W用户同时在线时,那么系统从架构设计上要有能力支撑1000W;高峰期请求QPS在1K时,系统要至少具备10K的处理能力。

在工程师代码管理上,针对工程师有完整的自动化工具来扮演专家code review的角色:包括coding style、模块化程度、UT覆盖率、黑盒自动化测试覆盖率、staging环境测试、压力测试、自动灰度升级、灰度升级期间自动验证等。这样才能保证以两周一个班车的高频迭代下,仍然有可用性的质量保证。

从这些要解决的难点不难看出,SD-RTN™ 很“烧钱”,不仅需要购买服务器带宽、存储设备,还需要投入大量技术人员进行持续研发、优化、托管、运维。

从声网Agora的招股书可以看到,2018年声网Agora研发费用为1442.6万美元,占全年总营收的33.0%,2019年研发费用达到了2362.3万美元,占全年总营收的36.7%。到2020年第一季度,更是超过1168万美元。其中,人力成本占据了研发成本的重要部分,2020年3月底,声网Agora的498名员工中有282名是研发人员,占比超过了57%。此前,研发人员的占比甚至超过70%。

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将技术产品化是技术公司的第一道考题,而将产品商业化则是声网Agora要面临的第二道考题。

从声网Agora的招股书可以看到,声网的盈利主要依赖于实时互动平台,其营收主要有三大板块:① 为社交、教育、娱乐和游戏四大行业提供音视频互动聊天、远程课堂、互动流媒体和多人游戏中的互动;② 企业客户解决方案:提供视频会议和办公协同,如销售、客服和咨询支持;③ 实时互动音视频在物联网设备上的使用。

在总结能够成功上市的原因时,赵斌认为,“声网Agora做对的‘唯一一件事情,就是率先看到‘实时互动的本质是服务,而非功能’”。这也与声网Agora将自己定义为定位实时互动云服务相呼应。声网Agora提供PaaS平台,PaaS平台上包含了实时音视频技术及各类服务,如实时语音通话、实时视频通话、实时互动直播等,开发者可以将这些功能植入到自家应用中。因此其商业模式上,既有免费增值业务模式,又包含了定制化集成。但通过PaaS平台,可以将定制化集成的实施成本尽可能压低。
 

从财务数据上来看,基于优质的技术服务和PaaS平台的模式,声网Agora维持了相对较高的毛利率和复购率。声网Agora的招股书显示,声网的毛利率一直维持在70%左右,同时复购率可以达到130%左右。这意味着,不少客户在使用了声网Agora的技术服务后,业务也得到了发展,因此不仅续费,还加大了用量。

在赵斌看来,声网Agora对于用户的服务价值,还可以更精准的量化。为了让客户了解到实时互动的质量效果,声网Agora 创造了全球首个,且迄今为止数据处理能力最强、分析维度最广的实时音视频质量诊断分析产品――水晶球Agora Analytics。希望基于Agora实时通讯全链路数据,提供全周期质量监测、回溯和分析的解决方案。

做出一套SD-RTN™不易,要实时监控其运行状况更为不易。为此,声网Agora 拆分了5个维度、60个指标,从不同的明细来监控网络运行情况。

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声网Agora在国内不断扩张的同时,国内外市场也一片火热。

在国内,腾讯、TokBox、阿里云等纷纷入局,推出相关产品。在国外,从上市至今,Twilio股价已涨8倍。

竞争激烈的背后,是各家已经看到了实时音视频互动技术的前景。

2020年,全球受新冠肺炎疫情影响,在线实时互动应用大幅上涨,在线教育、视频会议、在线影音娱乐、直播带货爆发。这也体现在声网Agora的数据中。声网Agora表示,仅在2020年3月份,声网Agora就通过1万多个活跃APP为100多个国家和地区的终端用户提供了服务,总计超过400亿分钟的实时视频和语音。

事实上,在经过了全民在线、一切在线的超级实验后,这些场景很可能也会成为行业标配。此前,Zion Market Research 发布的市场调研报告显示,2025年WebRTC 的市场规模将达到210.23亿美元,2019年至2025年复合年均增长率为43.6%。

而随着用户的使用习惯从浏览器端转移至APP端,基于APP的实时互动的市场需求也将进一步被释放。声网Agora招股书中提到,当前每月400亿分钟的服务量,仅相当于全球77亿人口每人每天0.2分钟,假如这一时长能增长到每人每天10分钟,就意味着50多倍的增长空间。

在一个被认为有前景的市场中,竞争不可避免,在国外,声网Agora 面对的最主要竞争对手就是美国上市公司Twilio。在招股书中,声网Agora也提到,“这些竞争对手知名度更高,运营历史更长,客户关系更完善,营销投入更大,软件开发预算及资源更多”。

目前在复购率方面,双方差距并不明显,声网Agora2018年和2019年的续费率分别为133%和131%,Twilio的则为136%和140%。但在营收规模和开发者数量方面仍有一定的差距。根据招股书,声网Agora 有1万多活跃APP,Twilio的活跃开发者数量则在18万左右;2019年,声网Agora的总营收分别为6442.9万美元(同比增长47.6%),Twilio收入为11.3亿美元(同比增长74%)。

Twilio的高营收,也来自于更为丰富多远的业务。围绕平台上的开发者,Twilio同时提供短信验证码、短信通知等业务。而声网Agora的业务中,超过98%的收入来自于实时互动云服务。

从实时音视频互动技术起家,未来声网Agora要往何处去,也是业内关注的话题。在股价增长150%后,声网Agora的估值也已超过50亿美元,如何做大规模和营收也是这家公司不得不考虑的问题。

在赵斌看来,类似于Twilio提供诸如短信类的运营商产品和服务并不适合声网Agora,反而是围绕音视频实时互动继续深挖,基于音视频互动的场景,提供该场景下的更多工具、产品和服务更符合公司的发展方向。以在线教育为例,在线教育不仅仅是音视频实时互动,更有很多围绕教育场景与音视频实时互动需要相结合的工具。

事实上,这其实也在声网Agora的历史发展中早早埋下伏笔。2015年,声网举办了第一届RTC 大会,赵斌就强调了“实时互联网”这概念。时过五六年,这样的一批应用也很可能即将出现。

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